Trust the road less travelled: my journey to the Royal Ballet

Minha trajetória ao Royal Ballet

(Versão em português segue abaixo)

I began my ballet training at Ballet Marcia Lago, my mom’s school in Sao Paulo. When I was about eleven years old, I started to realise I really enjoyed it and that people saw something special in me. I ended up in the hands of a strict Japanese coach, Toshie Kobayashi. My grandpa used to pick me up from school and drive us across the city to see her - a two-hour journey - while I had lunch in the car and got my hair up in a bun and sometimes even changed to balletwear whilst crouched on the backseat. The time spent in the studio with her was so intense and so meaningful that even though I was little, I still remember it vividly. I did a lot of competitions in Brazil because that’s the only way to be on a stage. I would spend hours rehearsing a single variation. Back in the days, there were no prospects for me of ever joining a ballet company in Brazil. There simply was none. I only heard of American or European companies, so I knew that someday I would have to adventure out. But how?

At fourteen, ballet for me meant going from one competition to the next. At first, I just enjoyed the experience of being on stage, but soon enough it became all about winning. It wasn’t fun anymore as I really struggled with anxiety. I was getting sick and tired of it all, but my mom and Toshie saw no other way of setting new challenges. That’s when, without us knowing, someone from Instituto Passo de Arte sent a videotape of me dancing to YAGP in New York, and I got accepted to the finals! I was just so excited to be participating in an international competition, with kids from all over the world, that I really let go of all my expectations. All I wanted was to feel like I did my very best there. To my surprise, besides winning gold medal I received scholarships to four top ballet schools, one of them being The Royal Ballet School! The Royal Ballet had always been my dream!! Don’t ask me why. I don’t remember particularly watching any Royal Ballet videos apart from a balcony pas de deux of Romeo and Juliet featuring two Royal Ballet dancers, Wayne Eagling and Alessandra Ferri. She became my idol. So clearly, this would have been the most straight-forward way to get into the company? Well, it wasn’t going to be that simple. Since I was very young and feared that I would get very homesick, my parents thought it best to send me to Toronto, where they had friends who would keep an eye on me. Besides, we had heard great things about Canada’s National Ballet School.

This wasn’t an easy choice to make. I never saw myself leaving home, but if I really wanted to be a ballerina, I knew this was my best shot. I grabbed this chance with all my heart and again, I just wanted to make it worth it. As soon as I turned fifteen, I left home. The language barrier, cultural differences, loneliness… I slowly overcame them all. The first few years were the hardest, but despite my homesickness, I had the constant feeling that this was what I needed to do in order to make it as a dancer. Graduation came, and I had not done many auditions. Especially not the one I wanted so badly in Covent Garden. I stayed one extra year at school doing an intensive programme. My first audition for The Royal Ballet was in 2007, and I remember feeling quite overwhelmed. Of course, disappointment came when I heard that it wasn’t the place for me, at least not yet. I spent a week in London, taking classes here and there and getting a feel of the city. Yes, this was where I wanted to live! I held on to that.

Looking back now, I didn’t feel like I fitted in the company. I felt quite raw. Maybe it was just a confidence thing? Northern Ballet, on the other hand, felt like home! The audition process in London ran smoothly, and I enjoyed the atmosphere of the company and could even say that I had fun in class, even knowing full well I was being watched closely! I still didn’t get an answer until a couple of months later. Northern Ballet (NB Theatre at the time) was a smaller company of less than fifty dancers. I got given opportunities to perform so many roles, from corps de ballet to principal. Best of all, the company did a lot of storytelling ballets which I loved. Training was strict but having joined straight from school, it was what I needed. They expected dancers to pick up every detail of choreography and be quick learners, reinforcing discipline. I’d always been scared of suddenly being responsible for my own training, creating bad habits. One can become ‘lost’ in a big company, not knowing how to keep motivated. At least here I would be pushed and challenged. (Image: rehearsing Cecile in Dangerous Liaisons, Northern Ballet)

After five years on the road, as Northern Ballet mainly tours, something started to stir up in me. I would ask myself… am I happy here? Or am I staying because it’s safe and comfortable? What about the big classics I’ve always wanted to do, like Sleeping Beauty or Swan Lake? What else is out there? Touring was tiring me out and the repertoire was too narrow. My soul ached for more. It took me some time to finally have the courage to say: ‘I quit’. Six years had gone by since my audition at Royal, so I got in touch again and felt lucky to get a second chance. My heart pounding full of expectations, I thought now I had some experience and felt stronger technically. And once again, they said they had no contracts and mostly hired people from the Royal Ballet School. There is nothing I could have done but think outside the box, so I came up with plans B, C and D. I went on a few auditions in Germany, but none succeeded. Most companies would say I was too short and wouldn’t even give me a chance. English National Ballet hired me for a short-term contract to performSwan Lakeat the Royal Albert Hall. I got hopeful that I would be hired full time after the run, so I took it. But it wasn’t the case. I wanted to stay in London where I could audition easily, so I tried New English Ballet Theatre who were doing a final gala performance at the Linbury Theatre in the Opera House. Bingo! How much closer could one get to the main stage?? I was going to be inside that building, and that for me was progress!

I had to look at the positives: it was summertime. I was still in London. With a job. And good weather! Even though the uncertainty of my future scared me, I embraced my new life as a freelancer. I never felt so independent and so hopeful that things would work out. More than anything, I was proud of my decision to take responsibility for my own destiny. I made some amazing friends at NEBT and enjoyed having more time off! I got into mindfulness and new habits like walking in the park, swimming, or pretending to be interested in joining a gym just so that I could get free passes. I remember walking one day in St James Park and suddenly thinking… what if the staff of the Royal Ballet were watching this NEBT Gala? What if they saw me on stage and were like…she is quite talented?! I did something completely out of character for me. I spontaneously sent an email to the Royall Ballet, just a little reminder that I existed. And if by any chance they came to this Gala, I would be portraying the dramatic lead role in Kreutzer Sonata. I told myself: ‘This will be my first real audition for them. Bring it on!’ (Image: Kreutzer Sonata with Valerio Polverari, NEBT)

Maybe this email was the lucky strike? I will never know. The day after the gala, I went back to Brazil thinking I’d be staying with family for a while. After all, it had been ten years! I did not want to settle for anything less than my dream job. If this was it for me as a dancer, so be it. I wasn’t quitting, I was just accepting that for now, I had done everything in my power. Still being open and alert to changing situations yet letting life drive me instead of me trying to control it. I guess destiny took its course. A month later, I was called back to London to perform at English National Ballet’s production of The Nutcracker, due to start in a few days. I packed my things and went, learning a tricky snowflake dance off my phone on the plane. Literally within a week, I received an email from the Royal Ballet. They wanted to know if I was still available to join them on a three-month contract as they desperately needed an extra dancer for their productions of Giselle and The Sleeping Beauty. And here I am, six years later.

What I learned over the years is that life is never against you. Everything that happens, happens for a reason.

Everything I needed to know I learned through every step of my journey. I could have accepted the scholarship to the Royal Ballet School and maybe that would have been a shortcut, but maybe I wouldn’t have survived being away from home without the support of my incredible friends and teachers in Toronto. I realise now that Northern Ballet was the best place for me to mature and develop at my own pace. Interpreting roles became one of my strengths as a dancer. Most importantly, they reassured me that discipline is essential, AND that there is no such thing as a small role. Northern Ballet made me efficient at picking up choreography and its intricate details, and ENB’s Swan Lake sharpened up these skills by throwing me into a different spot of swans every day, which then made me ready to grasp THE biggest opportunity of my life. I proved my worth and became a reliable asset for the Royal Ballet’s corps de ballet. What they needed was someone with experience and ready to fill in any gaps. There I was, in the right place at the right time! But was it luck? I don’t believe so.

I also realise more and more that when you have no expectations and really dance from your heart because you think “oh well, I have nothing to lose”, that’s when your true self shines! By being cast as a cover for featured roles and, whether by luck or merit, getting to actually perform them, and by showing good work ethic and professionalism, I climbed even higher up the mountain. This is how I got to be a soloist of The Royal Ballet. And whenever I feel anxious, my mom is always there to remind me to just be myself.

(Elizabeth Harrod and I in Les Patineurs, Royal Ballet. Photo by Royal Opera House, Covent Garden)

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Versão em português

Minha trajetória ao Royal Ballet

Comecei meu treinamento de balé na escola de minha mãe, o BALLET MARCIA LAGO em São Paulo. Quando eu tinha onze anos, comecei a perceber que realmente gostava e que as pessoas viam algo especial em mim. Acabei nas mãos de uma rigida professora japonesa, Toshie Kobayashi. Meu avô costumava me buscar na escola e atravessar a cidade para vê-la, uma jornada de duas horas, enquanto eu almoçava no carro, arrumava meu cabelo e às vezes até me trocava agachada no chão no banco de trás. O tempo gasto no estúdio com ela foi tão intenso e significativo que, embora eu fosse pequena, ainda me lembro vividamente. Participei de muitas competições no Brasil porque essa era a única maneira de estar no palco. Eu passava horas ensaiando uma única variação. Naquela época, não havia perspectivas de eu ingressar em uma companhia de ballet no Brasil. Simplesmente não havia. Eu só ouvi falar de companhias americanas ou européias, então sabia que algum dia teria que me aventurar. Mas como?

Aos quatorze anos, balé para mim significava ir de uma competição para outra. No começo, eu gostei da experiência de estar no palco, mas logo se tornou tudo sobre ganhar. Não era mais divertido, porque eu realmente lutava com a ansiedade. Eu estava ficando cansada de tudo, mas minha mãe e D.Toshie não viam outra maneira de estabelecer novos desafios. Foi quando, sem o nosso conhecimento, alguém enviou uma fita de vídeo minha dançando para o YAGP em Nova York, e eu fui aceita para a final! Eu estava tão empolgada por participar de uma competição internacional, com crianças de todo o mundo, que realmente larguei de todas as minhas expectativas. Tudo o que eu desejava era fazer o meu melhor lá. Para minha surpresa, além de ganhar medalha de ouro, recebi bolsas de estudo em quatro das principais escolas de ballet, uma delas a The Royal Ballet School! O Royal Ballet sempre foi meu sonho !! Não me pergunte o porquê. Não me lembro de assistir particularmente a nenhum vídeo do Royal Ballet além de uma cena do balcão de Romeu e Julieta com dois bailarinos do Royal Ballet, Wayne Eagling e Alessandra Ferri. Ela se tornou meu ídolo. Claramente, essa teria sido a maneira mais direta de entrar para a companhia? Bem, não seria assim tão simples. Como eu era muito jovem e temiam sentir muita saudade de casa, meus pais acharam melhor me enviar para Toronto, onde tinham amigos que poderiam ficar de olho em mim. Além disso, ouvimos ótimos comentarios sobre a National Ballet School no Canadá.

Não foi uma escolha fácil de fazer. Eu nunca me vi saindo de casa, mas se eu realmente quisesse ser uma bailarina, sabia que essa seria minha melhor chance. Agarrei a oportunidade com todo o meu coração e, novamente, eu só queria fazer valer a pena. Assim que completei quinze anos, saí de casa. A barreira da língua, diferenças culturais, solidão ... Eu superei lentamente todas elas. Os primeiros anos foram os mais difíceis, mas, apesar da saudade de casa, tive a sensação constante de que era isso que eu precisava fazer para me tornar uma bailarina. A formatura chegou e eu não tinha feito muitas audições. Especialmente aquela que eu tanto queria em Covent Garden. Fiquei mais um ano na escola fazendo um programa intensivo. Minha primeira audição para o Royal Ballet foi em 2007, e eu lembro de pensar que aquele mundo era muito grande. É claro que a decepção veio quando soube que não havia lugar para mim, pelo menos não ainda. Passei uma semana em Londres, tendo aulas aqui e ali e sentindo a cidade. Sim, era ali que eu queria morar! Eu me agarrei nisso.

Olhando para trás agora, eu não me via fazendo parte da companhia, me sentia despreparada. Talvez fosse apenas uma coisa de confiança? Northern Ballet, por outro lado, me senti em casa! O processo de audição em Londres decorreu sem problemas, e eu gostei da atmosfera da companhia e até poderia dizer que me diverti nas aulas, mesmo sabendo muito bem que estava sendo observada de perto! Só recebi a respostameses depois. Northern Ballet (NB Theatre na época) era uma companhia menor, com menos de cinquenta bailarinos. Tive a oportunidade de desempenhar tantos papéis, de corpo de baile até os principais. O melhor de tudoé que a companhia fazia muitos balés com histórias narrativas que eu amava. O treinamento era rigoroso, mas, tendo ingressado diretamente da escola, era o que eu precisava. Eles esperavam que os bailarinos captassem todos os detalhes da coreografia e aprendessem rapidamente, reforçando a disciplina. Eu sempre tive medo de ser responsável pelo meu próprio treinamento, criando maus hábitos. Pode "se perder" em uma grande companhia, sem saber como se manter motivado. Pelo menos ali eu seria empurrada e desafiada.

Depois de cinco anos de estrada, como o Northern Ballet se mantém em tour para apresentações, algo começou a despertar em mim. Eu me perguntava ... estou feliz aqui? Ou vou ficar porque é seguro e confortável? E os grandes clássicos que eu sempre quis fazer, como a Bela Adormecida ou o Lago dos Cisnes? O que mais há por aí? A turnê estava me cansando e o repertório era muito estreito. Minha alma chorava por mais. Levei algum tempo para finalmente ter a coragem de dizer: ‘Eu me demito’. Seis anos haviam passado desde a minha audição no Royal, então entrei em contato novamente e tive a sorte de ter uma segunda chance. Meu coração estava cheio de esperanças, pensei que agora tinha alguma experiência e me sentia mais forte tecnicamente. E mais uma vez, eles disseram que não tinham contratos e que contratavam principalmente pessoas da Royal Ballet School. Não havia nada que eu pudesse fazer além de pensar fora da caixa, fazer os planos B, C e D. Fiz algumas audições na Alemanha, mas nenhuma foi bem sucedida. A maioria das companhias falavam que eu era muito baixa e nem me deram uma chance. O English National Ballet me contratou temporariamente para realizar o Lago dos Cisnes no Royal Albert Hall. Fiquei esperançosa de ser contratada em período integral após as apresentações, então aceitei. Mas não foi o caso. Eu queria ficar em Londres, onde pudesse fazer audições facilmente, então tentei o New English Ballet Theatre, que faria uma apresentação final de gala no Linbury Theatre na Opera House. Bingo! Daria para chegar mais perto do palco principal? Eu estaria dentro daquele prédio, e isso para mim era progresso!

Eu tive que olhar para os aspectos positivos: era verão. Eu ainda estava em Londres. Com um emprego. E bom tempo! Embora a incerteza do meu futuro me assustasse, abracei minha nova vida como freelancer. Eu nunca me senti tão independente e tão esperançosa que as coisas dariam certo. Mais do que tudo, fiquei orgulhosa da minha decisão de assumir a responsabilidade pelo meu próprio destino. Fiz alguns amigos incríveis na NEBT e curti passar mais tempo de folga! Criei novos hábitos, como passear no parque, nadar ou fingir estar interessado em ingressar em uma academia apenas para obter passes gratuitos. Lembro-me de andando um dia no St James Park e de repente pensar ... e se alguém da equipe do Royal Ballet estivesse assistindo a Gala NEBT? E se eles me vissem no palco e ficassem tipo ... ‘ela é muito talentosa’ ?! Eu fiz algo completamente fora da minha personalidade. Enviei espontaneamente um e-mail ao Royal Ballet, apenas um pequeno lembrete de que eu existia. E se por acaso eles chegassem a essa gala, eu estaria representando o dramático papel principal em Kreutzer Sonata. Eu disse a mim mesma: ‘Essa será minha verdadeira audição para eles. Podem vir!'

Talvez este e-mail tenha sido o meu golpe sorte? Eu nunca saberei. No dia seguinte à gala, voltei ao Brasil pensando em ficar com a minha família por um tempo. Afinal, passaram-se dez anos! Não queria me contentar com nada menos que o emprego dos meus sonhos. Se isso era para mim como bailarina, que assim o seja. Eu não estava desistindo, estava apenas aceitando isso, por enquanto, havia feito tudo ao meu alcance. Ainda estando aberta e atenta às mudanças de situação, deixando a vida me levar ao invés de tentar controlá-la. Eu acho que o destino seguiu seu curso. Um mês depois, fui chamado de volta a Londres para me apresentar na produção do The Nutcracker pela ENB, que começaria em alguns dias. Arrumei minhas coisas e fui, estudando uma coreografia complicada de Flocos de Neve pelo meu telefone no avião. Literalmente após uma semana, recebi um e-mail do Royal Ballet. Eles queriam saber se eu ainda estava disponível para me juntar a eles em um contrato de três meses, pois eles precisavam desesperadamente de uma bailarina extra para suas produções de Giselle e A Bela Adormecida.E aqui estou eu, seis anos depois.

O que aprendi ao longo dos anos é que a vida nunca está contra você. Tudo o que acontece, acontece por uma razão. Tudo o que eu precisava saber eu aprendi em todas as etapas da minha jornada. Eu poderia ter aceito a bolsa de estudos na Royal Ballet School e talvez tivesse sido um caminho mais rapido, mas talvez não tivesse sobrevivido a ficar longe de casa sem o apoio de meus amigos e professores incríveis em Toronto. Agora percebo que o Northern Ballet foi o melhor lugar para amadurecer e me desenvolver no meu próprio ritmo. Interpretar papéis se tornou um dos meus pontos fortes como bailarina. Mais importante ainda, eles enfatizaram que a disciplina é essencial, e que não existe um papel pequeno. O Northern Ballet me tornou eficiente na captação de coreografias e detalhes mínimos, e o Lago dos Cisnes da ENB aprimorou essas habilidades, colocando-me em um local diferente de cisne a cada dia, o que me preparou para agarrar “A maior oportunidade da minha vida”. Eu provei meu valor e me tornei um elemento confiável para o corpo de balé do Royal Ballet. O que eles precisavam era de alguém com experiência e pronto para preencher quaisquer lacunas. Lá estava eu, no lugar certo, na hora certa! Mas foi sorte? Eu acredito que não.

Também percebo cada vez mais que, quando você não tem expectativas e realmente dança com seu coração, e pensa "oh, bem, não tenho nada a perder", é quando seu verdadeiro eu brilha! Sendo escolhido como cover dos papéis de destaque e, por sorte ou mérito, conseguindo realizá-los, e mostrando boa ética e profissionalismo no trabalho, subi ainda mais alto. Foi assim que me tornei solista do Royal Ballet. E quando me sinto ansiosa, minha mãe está sempre lá para me lembrar de ser eu mesma.


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